洞賓自小聰明過人,日記萬言,過目成誦,出口成章,長大後「身長八尺二寸,喜頂華陽巾,衣黃欗杉,系一皂鞗,狀類張子房,二十不娶。」禪宗馬祖道一大師見到就說:「此兒骨相不凡,自市風塵物處。他時遇盧則居,見鍾則扣,留心記取。」

唐寶歷元年(825)中了進士,為官一段時間,不久因厭官場生活,棄官入道,隱居山林,一次游長安酒肆,遇見正陽真人鐘離權,經過「十試」,鍾離權「授以金丹之道,因得道法」,終於成仙。

一般說法,呂洞賓在五月廿日在江南四大名樓中的黃鶴樓得道飛昇洞賓得道升仙後,人皆不知所往。呂洞賓嘗稱:「人若能忠於國,孝友於家,信於交友,仁於待下,不慢自心,不欺暗室,以方便濟物,以陰格天,人愛之,鬼神敬之,即此一念,已於吾同,雖不見吾,猶見吾也。」

宋代道教學者曾編《集仙傳》,稱唐與五代成道之士中「獨純陽子呂公顯力廣大」。據《宋史·陳傳》載:呂曾「數來摶齋中」、「百餘歲而童顏,步履輕疾,頃刻數百里,世以為神仙」。